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Historia social del conocimiento. Vol II. De la Enciclopedia a la Wikipedia

Paidós.

Barcelona (2012).

400 págs.

28,90 € (papel) / 15,99 € (ePub).

Traducción: Carmen Font Paz y Francisco Martín Arribas.

TÍTULO ORIGINALA Social History of Knowledge

Peter Burke, profesor de Historia Cultural, publica la segunda parte de su ambicioso esfuerzo por elaborar una “historia social del conocimiento”. Un trabajo que abarca “de la Enciclopedia a la Wikipedia”, esto es, desde 1750 a nuestros días. Se trata de la continuación de su anterior Historia social del conocimiento: de Gutenberg a Diderot (2002), pero puede leerse como una obra independiente.

No se propone Burke una tarea sencilla. Tiene que delimitar perspectivas relevantes, subrayar descubrimientos, describir hechos, valorar políticas de éxito desigual, señalar las consecuencias de multitud de esfuerzos personales y colectivos por mejorar los conocimientos biológicos, geográficos, físicos, económicos, antropológicos, etc. El trabajo requiere una erudición enciclopédica, abrirse a la exploración de cuestiones muy variadas y una notable capacidad para decidir qué es relevante.

La cuestión se complica conforme el autor se va ocupando de los hechos recientes de los que disponemos de abundantísima información y una muy limitada capacidad de perspectiva; o cuando Burke trata de describir el conocimiento de culturas lejanas o de campos con los que tiene menos afinidad. Pero Burke no es un timorato indeciso, sino más bien al contrario, sintetiza, sin demasiadas vacilaciones, autores, vidas, proyectos y descubrimientos con la seguridad que dan los muchos años de trabajo, la pasión de querer hacer una gran obra de historia cultural y con la autoridad que da una cátedra en la Universidad de Cambridge.

Así, la obra de Burke resulta un punto avasalladora, con miles de referencias, que se suceden en el texto sin apenas repeticiones y van tratando de armar un gigantesco mosaico para mostrar las luces y las sombras de una humanidad que trata de saber más acerca de sí misma y del mundo. La lectura es, por momentos, apasionante, como cuando se muestran grandes proyectos que avanzan o fracasan en la búsqueda de acumular conocimiento…

Y, en otras ocasiones, la abundancia de datos resulta tediosa, excesiva. A veces parece que el autor se detiene en hechos poco significativos, pero habitualmente ocurre lo contrario: el texto trata de contar tanto en tan poco espacio que el lector tiene la impresión de que cuestiones de interés se ventilan con una cierta frívola simplificación. Por ejemplo, al hablar de las expediciones científicas el libro explica que “España encargó sesenta expediciones en el siglo XVIII”. Y, sin más comentario, quedan resumidos los esfuerzos de un siglo de navegaciones científicas españolas por América. O como cuando con dos párrafos resume la carrera espacial; no sorprenderá, en consecuencia, que las notas y referencias ocupen casi ochenta páginas.

Pero el propósito de Burke va mucho más allá de la sola enumeración de hechos. Pretende ordenar y explicar, enmarcar y clasificar. Aún más, podría pensarse que trata de mostrar solamente modos en que la humanidad ha recabado conocimientos. Sin embargo, se ocupa también de cómo se ha analizado el conocimiento. Por ejemplo, el problema de clasificar y analizar imágenes cuando se introdujo la identificación de delincuentes por huellas dactilares; o cómo se ha difundido el conocimiento mediante conversaciones informales, como cuando en la cafetería del CERN en Ginebra, Tim Berners-Lee bautizó en 1990 a la red como World Wide Web.

Se trata, en fin, de un notable esfuerzo de síntesis y de un interesante trabajo de descripción, clasificación e interpretación de etapas, proyectos, descubrimientos, iniciativas y protagonistas. Tan complejo y ambicioso objetivo no siempre deja satisfecho al lector, pero resulta indudable que pone a su disposición una muy sugerente cartografía de los modos en que la humanidad ha adquirido y gestionado el conocimiento en los últimos doscientos cincuenta años.

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