Enfermedades que matan más que el sida

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Según informa el New York Times (30-10-2009), directivos de organizaciones internacionales advierten que, mientras el sida se lleva casi toda la atención mundial, otras enfermedades causan muchas más muertes, sobre todo de niños. Es verdad que aún más de la mitad de los infectados con el virus del sida no reciben tratamiento, y en 2007 murieron dos millones. Pero la neumonía mata a un número igual de niños menores de 5 años, y la diarrea, a otro millón y medio. Y los esfuerzos para evitar tal mortandad infantil serían mucho menos costosos. La rehidratación oral, que puede salvar de la muerte por diarrea, solo llega a 4 de cada 10 niños que la necesitan.

Unicef quiere poner la diarrea en primer plano. “Es una enfermedad olvidada”, dice Mickey Chopra, director de salud de la organización. “Toda la atención va a enfermedades más glamorosas, pero esto tan básico ha sido relegado”. Lo mismo dice Olivier Fontaine, que según el mismo es el único en la OMS dedicado íntegramente a la diarrea infantil.

En efecto, el presupuesto total destinado al sida, dentro de la ayuda al desarrollo de los países ricos, subió por término medio un 48% anual entre 1998 y 2007. En este último año alcanzó 7.400 millones de dólares, casi la mitad de toda la ayuda sanitaria. En el caso de Estados Unidos, la proporción supera el 70%. Por ejemplo, este país ha reservado 750 millones de dólares para combatir el sida en Nigeria y Etiopía, donde esa enfermedad causó la muerte de 237.000 personas en 2007. En los dos mismos países, unos 540.000 niños murieron de neumonía o diarrea en aquel año, y la ayuda estadounidense para salud infantil y materna fue de 35 millones de dólares (646 millones para todo el mundo, menos incluso que la ayuda contra el sida a Nigeria y Etiopía).

Sin embargo, a un costo relativamente bajo se podría reducir sustancialmente la mortalidad infantil por neumonía y diarrea. La rehidratación oral y el tratamiento con zinc, remedios eficaces contra la diarrea, son baratos (cfr. Aceprensa 14-09-2009). Y con unos 3.000-4.000 millones de dólares durante los próximos años, se podría hacer una campaña de vacunación masiva de niños contra la neumonía y contra el rotavirus, el agente causante de uno de cada tres casos mortales de diarrea.

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